Exhibition Review: Ai weiwei at Royal Academic of Arts

January 19, 2016 in review, unit1

Ai weiwei is one of China’s most recognisable and contentious artists,

as his works famous as his outspoken criticism to Chinese government.

Some say Ai’s fame as political dissident overshadowed his artistic

practice. The other said it is just a strategy for drawing greater attention.

Even The Global Times, a State sanctioned newspaper, advised Ai to

moderate the relationship between art and politics in his work. But he

argues, ‘ you have to use your own experience to tell a story… and it is

not possible to separate art and politics in China.’


I agree with Ai as i grew up in China as well. The works in this exhibition

representing a powerful and coherent exploration of Chinese culture,

history and materials, alongside with connotation of cultural destruction,

have recalled me the memory of Chinese identity. To some extent, his

works could be seen as exploring a timeless form of art that offer me a

profound thinking to my research area.


All of his installations are ranged in series and separated in different spaces

in the exhibition. The furniture series which is one of the attractive series

of me. They all transformed by the wreckage of historic buildings and

antiques. Some will describe it as innovations or replacements to ancient arts.


However, modern art is not only about creativity. It even could not replace

or remove any culture or history. For me, his works reflect the nature of

civilisation in a very honest way. For example,‘ Table and pillar ’ , which

was reconstructed by materials of dismantled temple of the Qing Dynasty

(1644–1911), though he used exact materials and wood techniques of

ancient time,  it is completely a new artwork without original meaning.

As he said ‘ You know an old temple was beautiful and beautifully built…

But once it has been destroyed, it’s nothing.’ he tend to call attention to

both Chinese culture and history of craftsmanship. We could see this idea

strongly in the work ‘Dropping a Han Dynasty Urn’ . His act challenged

the tradition and heritage as he let a historic valuable urn drop from his

hands.  What he would like to connotate is Chinese cultural revolution

have caused a big tragedy in culture. However, government in China still

ignores culture destruction and towards a highly industrialised and modern

society. Thus, he would like to cause public concern to the relationships

between Chinese history and its society today, and between power and destruction.


Self expression is the other precious thing in his works. When we see

his works, we could substantially experience what in his mind.The

work ‘Straight’ is a really good example. This is a big steel-made installation inspired by Sichun earthquake in 2008. I was so

impressive and moved by he collecting the steel bars from collapsed

schools and restoring these bars into this memorial work.  The work

presents in a big-wave shape implied the earthquake, and each of the

bar arranges in order implied every lost life in the disaster. There are

two walls around this work, with thousands of name of lost students,

which are collected by Ai and volunteers as well. As he said, ‘This

investigation will be remembered for generations as the first civil rights

activity in China. So, to me, that is art. It directly affects people’s feelings

and their living conditions, their freedom and how they look at the world’.

This work based on conscience of artist, has built a relationship between

past and presence which could leave a lasting impact to viewers.


With full of respect to culture and history, human nature and freedom, Ai

Weiwei presents a series of timeless works that allude the same topic which is,

to evoke the old materials and stories behind them, and to provoke thought of

culture. It inspired me a lot  in considering what is timeless art in theoretical

level. From my opinion, timeless art is about self- expression which is to explore

the meaning behind life, and value of culture from your own perspective, and to

build a relationship between past and presence. As Ai said,‘The art always wins.

Anything can happen to me, but the art will stay.’

Comments are closed.

Skip to toolbar